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Antes de la fotografía macro, este científico ilustró sus descubrimientos microscópicos

Ernst Haeckel

“Kunstformen der Natur” (1904), placa 85 (Foto: Wikimedia Commons [Dominio público])
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Hoy en día, muchos libros de ciencia están llenos de fotografías detalladas que revelan los componentes de la vida vegetal, pero previo a la invención de la fotografía (y la macro fotografía), la documentación de las fascinantes formas de flora y fauna dependía de los investigadores e ilustradores botánicos. Uno de los científicos que registró sus hallazgos con dibujos fue Ernst Heinrich Haeckel, un biólogo, naturalista, filósofo y médico alemán.

Realizados a fines del siglo XIX y principios del XX, estos coloridos dibujos, acuarelas y bocetos revelan cómo lucen bajo el microscopio las diferentes formas de vida vegetal. Aunque cada organismo que fue dibujado a mano parece haber salido de una historia de ciencia ficción, el trabajo de Haeckel pone los reflectores sobre las increíbles complejidades ocultas de las formas reales y naturales que habitan la Tierra.

 

¿Quién era Ernst Haeckel?

Ernst Haeckel

Ernst Haeckel, 1860 (Foto: Wikimedia Commons [Dominio público])

Nacido en Alemania en 1834, Ernst Haeckel estudió medicina en la Universidad de Berlín y se graduó en 1857. Durante sus años de estudiante, su profesor Johannes Müller lo llevó a una excursión de verano para observar pequeñas criaturas marinas en la costa de Heligoland en el Mar del Norte, desencadenando su fascinación de por vida por las formas naturales y la biología.

En 1859, cuando Haeckel tenía 25 años, viajó a Italia donde pasó un tiempo en Nápoles explorando su talento artístico. En el mismo año fue a Messina, donde pudo estudiar las estructuras de los radiolarios (protozoos microscópicos que producen intrincados esqueletos minerales). Haeckel publicó 59 ilustraciones científicas entre 1860 y 1862, junto con las diapositivas originales de su microscopio.

 

La unión entre arte y ciencia

Ilustración científica de Ernst Haeckel

“Kunstformen der Natur” (1904), placa 49 (Foto: Wikimedia Commons [Dominio público])

Haeckel pasó el resto de su vida investigando la flora y fauna “de las cimas de las montañas más altas hasta las del océano más profundo”. No solo descubrió, describió y nombró a miles de nuevas especies, sino que también capturó sus formas con sus increíbles ilustraciones. Al retratar cada organismo con precisión gráfica y sombreado delicado, el trabajo de Haeckel se adhirió la teoría de la evolución de Darwin y ayudó a educar al mundo sobre organismos microscópicos nunca antes vistos.

En 1864, Haeckel envió a Charles Darwin dos volúmenes en folio sobre radiolarios. Sus dibujos de apariencia gótica, con blanco sobre negro, impresionaron tanto a Darwin que le escribió de vuelta a Haeckel para expresarle su gratitud. “Son las obras más magníficas que he visto, y estoy orgulloso de poseer una copia del autor”, escribió el científico inglés.

Ilustración científica de Ernst Haeckel

“Kunstformen der Natur” (1904), placa 71: Stephoidea (Foto: Wikimedia Commons [Dominio público])

Así, Haeckel se convirtió en un defensor del darwinismo en Alemania. Su trabajo fue tan popular que su libro, Natürliche Schöpfungsgeschichte (La historia de la creación: o el desarrollo de la tierra y sus habitantes por la acción de causas naturales), publicado en 1868, se convirtió en la principal fuente de información sobre la evolución antes de la Primera Guerra Mundial.

Quizás su publicación más famosa es su serie de varios volúmenes Kunstformen Der Natur (Formas de arte en la naturaleza) de 1904, que incluye cientos de dibujos muy detallados que fueron conocidos como una “enciclopedia visual” de seres vivos. Para celebrar esta serie, Taschen publicó recientemente un libro de 704 páginas, titulado The Art and Science of Ernst Haeckel. El volumen cuenta con 450 dibujos, acuarelas, bocetos de su investigación y una colección de 100 impresiones de diversos organismos publicados originalmente entre 1899 y 1904.

Haeckel murió en 1908 a la edad de 85 años, pero su legendario portafolio sigue siendo relevante en el mundo científico y artístico de hoy. Su trabajo continúa influyendo en la investigación científica, pero también inspiró el arte, el diseño y la arquitectura de principios del siglo XX. Hoy, las ilustraciones botánicas de Haeckel continúan inspirando y recordándonos que el mundo natural está lleno de belleza y descubrimientos sorprendentes.

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